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Le choix audacieux de Smith de Borthwick vient parce que l’Angleterre rattrape son retard | Six Nations 2023

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NRien ne peut égaler Downing Street au cours des neuf derniers mois en termes de remaniements de haut niveau au n ° 10, mais Twickenham rattrape rapidement son retard. Il y a maintenant eu autant de capitaines anglais partants différents depuis juillet qu’il y a eu de premiers ministres en exercice, avec l’élévation de Marcus Smith dans la formation de départ pour affronter la France aux dépens d’Owen Farrell, le dernier changement brusque de la vieille garde.

Fair-play pour Steve Borthwick qui, d’un coup, a transformé les attentes du milieu de l’Angleterre, au moins pour un jour ou deux. La chose la plus facile à faire aurait été de garder son calme et de simplement continuer avec Farrell en tant que skipper et demi d’ouverture pour le dernier match à domicile de l’Angleterre avant la Coupe du monde de cet automne. Au lieu de cela, Borthwick, pour un mélange de raisons, a pris une profonde inspiration et s’est lancé.

Comme il l’a répété maintes et maintes fois, cependant, il s’agit d’une sélection parfaitement délibérée faite en pensant à samedi. Ce n’est pas un secret d’État que le rugby lent et laborieux se termine rarement bien contre des équipes françaises puissantes et défensivement fortes. Au lieu de cela, les équipes qui ont pris la peine Les Bleus ces derniers temps, en particulier l’Irlande, ont gardé le ballon dans le champ et ont essayé de déplacer leurs gros attaquants. Si vous voulez jouer au ballon, même Farrell, 104 fois plafonné, pourrait admettre que Smith est actuellement le joueur anglais en forme.

Cela envoie également un petit message opportun à absolument tout le monde dans l’équipe : personne n’est imbattable. Certains d’entre nous doivent une petite excuse à Borthwick pour ne pas l’avoir pris entièrement au pied de la lettre lorsqu’il a parlé la semaine dernière de renvoyer Smith aux Harlequins uniquement pour donner plus de temps de jeu à l’ouvreur. La question à un million de dollars, cependant, est restée sans réponse. Smith serait-il titulaire s’il n’avait pas joué de manière aussi remarquable, sous une pression externe importante, pour Quins contre Exeter samedi dernier ? Et cela a-t-il fait pencher la balance au point où Borthwick a finalement pris la décision pour lui?

Quoi qu’il en soit, les podcasteurs caressant le menton qui avaient prédit avec confiance que Borthwick s’en tiendrait obstinément au plan de match sans fioritures auquel il était associé à Leicester ont été confondus. Ce n’était pas la première fois que les gens oubliaient que Borthwick est à la fois intelligent et son propre homme, avec une compréhension lucide de la confusion dans laquelle se trouvait l’Angleterre lorsqu’il a pris le pouvoir.

Il a reconnu, à juste titre, que l’Angleterre est bien en retard et doit appuyer sur l’accélérateur dans tous les sens. Il ne sert à rien d’attendre les matchs de préparation de la Coupe du monde en août pour savoir si Smith peut être le catalyseur pour débloquer le talent indéniable de l’arrière de l’Angleterre. Ou continuer à truquer le problème en le choisissant avec Farrell, plutôt qu’un 12 courant plus pénétrant, à l’intérieur du centre.

Il s’agit donc d’un milieu de terrain potentiellement mieux équilibré composé de Smith, Ollie Lawrence et Henry Slade, avec Farrell sur un banc des Six Nations pour la première fois et Ellis Genge installé en tant que nouveau capitaine. Ayant grandi dans les rues difficiles et difficiles de Knowle West à Bristol, Genge, 28 ans, a depuis longtemps crédité le rugby pour « m’avoir sauvé de tout gâcher ma vie » et peu de ceux qui le connaissaient à l’adolescence avaient nécessairement lui en tant que futur capitaine de l’Angleterre.

Ellis Genge affronte l'Italie dans les Six Nations
Ellis Genge : un improbable futur capitaine anglais. Photographie : Javier García/Shutterstock

Il était, pour citer son ami Lewis Ludlam, un “canon lâche” à cette époque, notamment lors d’une rencontre particulièrement enflammée entre Hartpury College et St Joseph’s College, l’ancienne école de Ludlam. “C’était un chien enragé”, se souvient affectueusement Ludlam. «Je pense que cela a en fait commencé dans le match. Je me souviens qu’il était dedans et qu’il y avait des parents qui criaient sur le côté du terrain. Samedi, il sifflera et les garçons voudront siffler pour lui. Il sait sur quels boutons appuyer pour tirer le meilleur parti de vous.

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Ludlam attribue également à Borthwick, qui était auparavant capitaine de Genge à Leicester, une autre figure clé de la trajectoire ascendante de l’accessoire. “Vous n’allez jamais transformer Ellis Genge en enfant de chœur, mais son [Borthwick’s] sa capacité à le contrôler et à faire ressortir son côté pensant a fait ressortir le meilleur de lui. Alors que Farrell sera immédiatement réintégré en tant que capitaine quand – et Borthwick souligne que c’est quand plutôt que si – il entre, il sera fascinant de voir comment l’Angleterre jouera sans lui.

Gagner ou perdre aussi, Borthwick a intelligemment évité le scénario cauchemardesque d’un Smith mécontent et d’une base de fans désengagée, tout en défiant simultanément les perceptions publiques de lui-même et de son modus operandi.

Maintenant, il peut prétendre être à la fois audacieux et tourné vers l’avenir, dans la mesure où un nouveau surnom accrocheur pourrait bientôt être nécessaire. Steve “Intéressant” Borthwick ? Battez la France et cela pourrait encore faire son chemin.

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